Alphabet, mateřská společnost Googlu, přišla s výrazným vylepšením svého projektu Loon, který by měl pomocí balonů poskytnout internetový signál i odlehlým oblastem. Vývojové centrum Alphabetu původně počítalo s tím, že k takovému úkolu bude potřeba vytvoření sítě stovek balonů. Díky výraznému vylepšení jejich navigační kontroly jich nakonec bude stačit jen několik desítek.

V začátcích projektu, který byl spuštěn v roce 2013, se inženýři Googlu potýkali s omezenou kontrolou balonů. Ty se pohybují ve výšce dvaceti kilometrů, kde jsou vystaveny velkému množství větrných poryvů. Jejich špatná predikovatelnost způsobovala, že balony často pluly špatným směrem a docházelo k jejich srážkám. Nyní jsou vývojáři projektu schopni směr větru ve stratosféře podstatně lépe odhadnout a mohou tak poslat menší skupinu balonů přesně na místo, kde je internetový signál aktuálně potřeba.

Project Loon - Improving Navigation
Project_Loon_-_Improving_Navigation.jpg

Taková inovace znamená podstatnou úsporu nákladů a pravděpodobně výrazně zrychlí zavedení balonů do praxe. "Nyní nám ke spuštění experimentu stačí deset, dvacet nebo třicet balonů," řekl Astro Teller, šéf vývojářské divize X, pod kterou projekt Loon patří. "Služba má nyní podstatně větší šanci na to, aby byla zisková," dodal s tím, že projekt bude ve spolupráci s telekomunikačními společnostmi testován v následujících měsících.

"Myslíme si, že je možné, aby Loon přinesl lidem užitek radikálně dříve, než jsme čekali," uvedl inženýr projektu Sal Candido.

Snížení počtu balonů v projektu Loon zapadá do mozaiky posledních kroků vývojářské skupiny Alphabetu. Matka Googlu se pod vedením šéfky finančního oddělení Ruth Poratové daleko více soustřeďuje na úsporu nákladů a dbá na to, aby výzkumné projekty vydělávaly společnosti peníze.

V lednu například Alphabet oznámil ukončení programu Titan Aerospace, který byl zaměřený na vývoj solárních dronů. Ty měly stejný úkol jako balony projektu Loon. Alphabet se nakonec rozhodl vsadit vše právě na balony, což se nyní ukazuje jako správná volba. "Při srovnání ekonomické a technické proveditelnosti představuje projekt Loon daleko slibnější cestu, jak k internetu připojit i odlehlé venkovské oblasti," uvedla tehdy zástupkyně divize X Jacquelyn Millerová.

Alphabet rovněž prodává svou satelitní službu Skybox společnosti Planet Labs a zastavil také expanzi vysokorychlostního internetu Fiber. Řadu projektů pak technologická firma ze své vývojářské divize X vyčlenila. Například vývoj autonomních vozidel patří od loňského roku pod samostatný projekt Waymo.

Do divize X tak v současnosti patří kromě projektu Loon ještě Wing, který vyvíjí doručovací drony, a Makani, který se zabývá výrobou čisté energie.