Vesmírná loď SpaceShipTwo společnosti Virgin Galactic měla v pátek v Mohavské poušti v Kalifornii během testovacího letu nehodu. Na palubě byli dva piloti. Jeden zahynul a druhý byl s vážným zraněným transportován do nemocnice, informovala americká televize CNN s odvoláním na vyjádření kalifornské policie. Nicméně policie oběti nehody neidentifikovala. Jde o smrtelnou oběť havárie vesmírné lodi téměř po dvanácti letech, kdy 1. února 2003 explodoval americký raketoplán Columbia se sedmičlennou posádkou.

Na svém Twitteru společnost Virgin Galactic uvedla, že za havárií stojí "vážná anomálie". "Spolupracujeme spolu s úřady na vyšetření příčiny nehody," oznámila společnost. Majitel společnosti Richard Branson na internetu oznámil, že letí na místo neštěstí v Mohavské poušti, aby byl se svým týmem.

Svědek nehody fotograf Ken Brown sdělil agentuře AP, že vesmírná loď explodovala poté, co byla vynesena nosným letounem WhiteKing 2 do vysoké výšky, kde se od ní letoun oddělil. Nosný letoun podle informací BBC bezpečně přistál.

Informace o explozi ovšem dementoval ředitel Mohavského vzdušného a vesmírného přístavu Stuart Will. Ten řekl, že dvě minuty poté, co se raketa odpojila od lodi, si operátoři uvědomili, že při letu došlo k anomálii a přešli na připravený plán pro tento případ. "Neviděl jsem ani neslyšel nic, co by vypadalo abnormálně, než se loď zřítila z nebe," řekl Will CNN.

Tento let poprvé odstartoval s nově složeným palivem, které firma testovala od května.

Branson chce navzdory nehodě pokračovat v dobývání vesmíru

Společnost Virgin Galactic patří miliardáři Richardu Bransonovi a pořádá krátké placené "vyhlídkové" lety do výšin, z nichž mohou na Zemi doposud shlížet jen astronauti. Letenka vychází v přepočtu na téměř čtyři miliony korun, cestu si již objednaly stovky zájemců.

Branson plánuje, že jeho firma se stane lídrem ve vesmírné turistice. Vedení společnosti nedávno oznámilo, že by provoz mohl začít za několik měsíců.

V sobotu šéf společnosti Virgin Galactic oznámil, že firma bude v práci na vývoji vesmírných lodí, které by umožnily soukromé cesty do vesmíru, pokračovat i navzdory havárii. "Vesmír je obtížný - ale stojí za to. Vytrváme a půjdeme společně dál," napsal britský miliardář na internetových stránkách své firmy.

Jak upozornil The Financial Times, Richard Branson doufal, že se Virgin Galactic stane vlajkovou lodí Virgin Group a její úspěch pozitivně ovlivní další oblasti, v nichž skupina působí - od aerolinek až po finančnictví.

První oficiální let se měl konat příští rok v březnu, přičemž prvními pasažéry měli být Branson a jeho syn Sam.

"Je to neúspěch pro vesmírnou turistiku. K letu nedojde dřív než za několik let," řekl podle agentury AFP Marco Caceres, analytik kosmického průmyslu z poradenské společnosti Teal Group ve Washingtonu. "Tato nehoda jistě povede ke zpoždění komerčních letů Virgin Galactic na dobu nejméně dvou let a více," dodal Caceres.

Vesmírná loď SpaceShipTwo využívá nejmodernější technologie. Do výšky ji nejdříve vynese letoun WhiteKnightTwo, pod nímž je kosmický stroj zavěšen. Ve výšce 15 kilometrů se SS2 odpojí a pomocí raketového motoru se dostane nad zemskou atmosféru.

Loď pojme kromě dvou pilotů i šest cestujících. Výlet by měl trvat dvě a půl hodiny.

Branson slíbil úplné vyšetření havárie SpaceShipTwo

Richard Branson v sobotu slíbil úplné vyšetření páteční havárie. Firma, která program cestovních raketoplánů realizuje, je podle Bransona odhodlána se z chyb poučit a pokračovat v naplňování snu o vesmírné turistice. Přímo v kalifornské Mohavské poušti, kde se neštěstí odehrálo, mezitím federální úřady zahájily vyšetřování příčin havárie.

"Jsme odhodláni zjistit, co se pokazilo," citovala britského miliardáře Bransona agentura AP. Šéf Virgin Galactic řekl, že jeho firma na zjišťování příčiny neštěstí spolupracuje s úřady. Bezpečnost prý byla vždy jednou z hlavních priorit programu.

"Chápeme, že existují rizika a nebudeme se slepě ukvapovat. To by byla urážka všech, které tato tragédie zasáhla," řekl Branson před setkáním se svými spolupracovníky v Mohavské poušti.

Jedná se o druhou havárii soukromého vesmírného plavidla za několik dní. V úterý explodovala raketa Antares, která měla dovézt materiál na vesmírnou stanici ISS.

Související