Keplerův teleskop nově objevil na 1284 exoplanet, tedy planet, které obíhají kolem jiné hvězdy než kolem našeho Slunce. Podle amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) jde dosud o největší hromadné doložení existence planet.

"Toto oznámení více než zdvojnásobuje počet Keplerem potvrzených planet," uvedla Ellen Stofanová, vedoucí vědkyně ve washingtonské centrále NASA. "Dává nám to naději, že někde tam venku - kolem hvězdy podobné té naší - můžeme nakonec objevit další Zemi."

Sonda už od roku 2009 identifikuje potenciální kandidáty na planety tak, že sleduje mírné tlumení svitu hvězd, když okolo nich tělesa procházejí. Na obloze se tak v jejím hledáčku ocitlo už okolo 150 000 hvězd.

První planety mimo naši sluneční soustavu byly objeveny před více než 20 lety. Vědci je dlouhodobě pomáhají pracně identifikovat jednu po druhé, pomáhá jim přitom například sledování radiální rychlosti objektů a také teleskopy umístěné na Zemi.

Vědci nasadili novou statistickou metodu

Nynější oznámení o hromadném potvrzení je výsledkem ověřování 4302 možných kandidátů, které Kepler nasbíral do července loňského roku. U zmíněných 1284 těles je na 99 a více procent pravděpodobné, že jde o planety. U dalších 1327 kandidátů je to pravděpodobné, i když ne s tak velkou mírou jistoty.

Čísla jsou podle NASA výsledkem nasazení statistické metody analýzy, která dokáže prověřit řadu kandidátů najednou. Výzkumník Timothy Morton z Princetonské univerzity určil způsob, jak každému tělesu vytipovanému Keplerem přiřadit procentuální pravděpodobnost, že se jedná o planetu.

"Než byl vypuštěn Keplerův teleskop, nevěděli jsme, zda jsou v galaxii exoplanety vzácné, nebo časté," uvedl šéf astrofyziků NASA Paul Hertz. "Díky Keplerovi nyní víme, že exoplanety jsou časté, že většina hvězd v naší galaxii má planetární systémy a že to jsou potenciálně obyvatelné planety. Tento poznatek je prvním krokem ke zjištění, zda jsme ve vesmíru sami," cituje ho server CNN.

Planety podobné Zemi

Mise Kepler se pokouší identifikovat zejména planety podobné Zemi, které se navíc nacházejí v obyvatelné zóně. To znamená v takové vzdálenosti od své hvězdy, kde teplota umožňuje vodě dostat se na povrch.

Z nově představených exoplanet by asi 550 mohlo být podobných Zemi, alespoň na základě své velikosti. Jen devět z nich ale kolem svých hvězd krouží v přijatelné vzdálenosti. Celkem už takových planet vědci objevili 21.

Misi Kepler NASA spustila v březnu 2009, kdy sonda odstartovala ze základny na Floridě. Původně měla trvat jen 3,5 roku. Vědci k dnešnímu dni vytipovali téměř 5000 možných planet, potvrdili jich více než 3200. Podle zprávy NASA objevila na 2325 těchto planet právě sonda Kepler.

Související