V letech 1997 až 2017 přišla Antarktida o tři biliony tun ledu. Celosvětová průměrná výška hladiny moří kvůli tomu stoupla o 7,6 milimetru. Zatím nejrozsáhlejší studie, která byla nyní zveřejněna, navíc ukazuje, že rychlost tání se prudce zrychluje.

Mezi lety 1992 a 1997 roztálo průměrně 49 miliard tun ledu za rok. O dekádu později, v letech 2002 až 2007, zmizelo průměrně 73 miliard tun. V letech 2012 až 2017 se číslo zvýšilo dokonce na 219 miliard tun za rok.

Výsledky vyplývají z dat, která nashromáždilo 24 různých satelitů zaměřených na výzkum ztráty ledu na kontinentě. Vedoucí výzkumu Andrew Shepherd z univerzity v Leedsu a Erik Ivins z NASA věří, že ztráta ledu je způsobena jak rychlejšími proudy ledu z pevniny do moře, tak teplejšími oceánskými vlnami.

Miliony satelitních snímků a dat z výzkumu jsou volně dostupné. Družice neustále posílají nová data, jakmile nad Antarktidou proletí. Jeden druh satelitu například zachycuje výšku ledu. Vysílá laserový nebo radarový signál, který doputuje z vesmíru k ledu a pak se odrazí zpět. Měřením, jak dlouho to trvá, mohou vědci zjistit, jak je led vysoký a kolik váží.

Jiné satelity zachycují radarové snímky ledových proudů, které jim pomáhají určit jejich rychlost. Nejstarší satelity se na tuto oblast zaměřují už od roku 1992. Vědci proto mohou pozorovat vývoj poklesu nebo nárůstu ledu v intervalu delším než dvě desítky let.

Zároveň spočítali, že pokud by veškerý led, který Antarktidu pokrývá, roztál, zvýšila by se hladina světových moří o 58 metrů. To by znamenalo zatopení řady velkých měst po celém světě.

Související